Helena Erkkilä johtaa Ovakon Imatran teräsosastoa. Toisaalta suoralla, toisaalta polveilleella tiellään nykyiseen tehtäväänsä hän on päässyt kokeilemaan useita tehtäviä ja kehittymään lähellä tuotantoa ja asiakkaita. Hänen mielestään hienoa Ovakossa onkin se, että kaikki päivät ovat erilaisia.

Harvoilla toimialoilla on niin pitkät perinteet kuin terästeollisuudella. Se ei kuitenkaan tarkoita, että ala kehittyisi hitaasti – päinvastoin, jos Helenalta kysytään. Hiljattain hän oli vielä Ovakon Imatran metallurgian tutkimusosaston johtaja, ja nyt hän vastuussa teräsosaston tuotannosta. Takana on monia muitakin rooleja 13 Ovakon-vuoden aikana. Helenan houkutteli alun perin alalle hänen kiinnostuksensa tekniikkaan. Lukion jälkeen hän haki Oulun yliopistoon lukemaan metallurgiaa. Valmistuttuaan diplomi-insinööriksi hän jäi työskentelemään yliopistolle tutkijana.

”Tein tuolloin paljon yhteistyötä paikallisten yritysten kanssa erilaisissa kehitysprojekteissa. Sitä kautta sain ensikontaktini Ovakoon.”

Helena kuuli samassa projektissa työskennelleiltä kollegoilta, että Ovakon Imatran tutkimus- ja kehitysosastolla oli auki tehtävä, johon hänen taustansa sopisi hyvin. Helenaa miellytti eniten se, että metallurgina hän pääsi työskentelemään tiiviisti tuotannon parissa. Hän tunsi olonsa heti tervetulleeksi, sekä Ovakolle että Imatralle.

”Olin tuotannon ensimmäinen naispuolinen metallurgi, mistä saattoi olla etua”, Helena sanoo hymyillen. ”Ihmisten ystävällisyys sai minut tuntemaan itseni tervetulleeksi.”

Hän työskenteli aluksi tulenkestävien materiaalien parissa, kuten tiilet, massat ja erikoisosat. Teräksestä tehtyihin senkkoihin tarvitaan tulenkestävä tiilimuuraus ja massaus, jotta ne kestävät sulan teräksen kuumuutta.

”Kehityin alan asiantuntijaksi, ja työskentelin myös teräksen valokaariuunituotannon parissa. Ovakon Imatran tehtaalla ei ole montaakaan tällä alalla työskentelevää henkilöä, joten vastuualueestani tuli varsin laaja. Isommassa yrityksessä olisin joutunut erikoistumaan kapeammalle alueelle. Työhöni liittyy monenlaisia tehtäviä ja yhteydenpitoa asiakkaisiin, joten kaikki päivät ovat erilaisia.”

”On antoisaa työskennellä osa avien ihmisten kanssa. Heillä on uusia ideoita, joita käsitellään sitten laajemmin osallisten kesken. Asiakkaiden kanssa työskennellessä on selvitettävä, mitä he tarvitsevat ja haluavat. Tämä pätee varsinkin vaativiin sovelluksiin tarkoitetuissa teräksissä, joita me teemme.”